Cómo era la Tierra la última vez que los niveles de CO2 eran tan altos como hoy

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20 de abril de 2021

es una serie de Mashable que responde a preguntas provocadoras y destacadas sobre el calentamiento del clima de la Tierra.


La última vez que los niveles de CO2 eran tan altos como hoy, las aguas del océano donde ahora existen metrópolis como Houston, Miami y Nueva York.

Es una época llamada Plioceno o Plioceno medio, cuando los niveles del mar eran (pero) y. El Plioceno fue un mundo significativamente más cálido, probablemente a unos 5 grados Fahrenheit (alrededor de 3 grados Celsius) más cálido que las temperaturas preindustriales de finales del siglo XIX. Gran parte del Ártico, que hoy en día está en gran parte cubierto de hielo, se había derretido. Los niveles de dióxido de carbono que atrapan el calor, una palanca de temperatura importante, rondaban las 400 partes por millón o ppm. Hoy en día, estos niveles son similares pero aumentan sin cesar, en .

La humanidad está a temperaturas similares al Plioceno para fines de siglo, a menos que las naciones en las próximas décadas. El nivel del mar, por supuesto, no se elevará instantáneamente en decenas de pies: capas de hielo de miles de kilómetros de espesor tardan de siglos a miles de años en derretirse. Pero, críticamente, la humanidad ya está preparando el escenario para un regreso relativamente rápido a los climas del Plioceno, o climas al menos significativamente más cálidos que ahora. Está sucediendo rápido. Cuando el CO2 naturalmente aumentos en la atmósfera, las bolsas de aire antiguo muestran que este aumento de CO2 ocurre gradualmente, durante miles de años. Pero hoy, los niveles de dióxido de carbono se están disparando a medida que los humanos queman combustibles fósiles enterrados durante mucho tiempo.

“El CO2 en la atmósfera ha aumentado 100 ppm en mi vida”, dijo Kathleen Benison, geóloga de la Universidad de West Virginia que investiga climas pasados. “Eso es increíblemente rápido geológicamente”.

“No es necesario ser un científico para darse cuenta de que algo totalmente extraño está sucediendo, y que esa cosa extraña son los humanos”, señaló Dan Lunt, un científico del clima de la Universidad de Bristol que ha investigado el Plioceno.

Un gráfico de la NASA, de 2013, que muestra que los niveles de CO2 atmosférico de la Tierra ya habían alcanzado niveles similares a los del Plioceno.

Un gráfico de la NASA, de 2013, que muestra que los niveles de CO2 atmosférico de la Tierra ya habían alcanzado niveles similares a los del Plioceno.

El Plioceno problemático

Claro, se necesita mucho tiempo para que el nivel del mar alcance el calentamiento de la Tierra. Pero en una plétora de otras formas, el planeta ya está reaccionando a alrededor de 2 F (1,1 C) de calentamiento desde finales del siglo XIX:,, olas de calor, y más allá.

Un mayor calentamiento exacerbará aún más estas consecuencias del aumento de calor. Empeorará. Pero, ¿se volverá malo el Plioceno? Eso depende de los: humanos.

“Los niveles de CO2 van a aumentar”, dijo Lunt. “Podríamos llegar al Plioceno en términos de temperatura. Pero depende de la rapidez con la que emitamos [greenhouse gases]. “

“Los niveles de CO2 van a aumentar”.

Algunos de los cambios impulsados ​​por los humanos que están ocurriendo en la Tierra hoy en día no se revertirán durante siglos o miles de años. En gran parte, eso se debe a que la civilización entra en la atmósfera cada año, y todos estos gases que atrapan el calor no desaparecerán mágicamente del aire, incluso si dejamos de agregar carbono a la atmósfera instantáneamente. Más bien, tendrán impactos en el planeta, como un aumento gradual del nivel del mar y durante al menos siglos. El nivel del mar ya lo ha hecho desde finales del siglo XIX, y una estimación conservadora del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de la ONU indica que el nivel del mar aumentará a finales de siglo. Pero, esto podría muy bien ser más como dos o tres pies, o incluso más, dependiendo del colosal glaciar Thwaites derretido de la Antártida (es del tamaño de Gran Bretaña).

“El aumento del nivel del mar y la acidificación del océano son permanentes en una escala de tiempo humana”, dijo Julie Brigham-Grette, geóloga de la Universidad de Massachusetts Amherst que investiga cómo ha cambiado el Ártico desde el Plioceno.

Los niveles de CO2 atmosférico se dispararon en el último siglo.

Los niveles de CO2 atmosférico se dispararon en el último siglo.

El Plioceno ciertamente no puede darnos todas las respuestas de hacia dónde nos dirigimos. No sabemos, por ejemplo, qué tan rápido subieron los mares durante este lejano período. Pero el Plioceno nos muestra cuán sensibles son las partes de la Tierra a solo unos pocos grados de calentamiento. Por ejemplo, gran parte de la vasta capa de hielo de Groenlandia, que es dos veces y media el tamaño de Texas, se derritió durante el Plioceno más cálido. Y lo antiguo, que data del Plioceno, muestra dónde se encontraban las costas pasadas: una altura aproximada de 30 pies más alta que la actual es ominosa.

“Eso significa que las capas de hielo son realmente sensibles a una modesta cantidad de calentamiento”, dijo Rob DeConto, profesor de climatología en la Universidad de Massachusetts Amherst que estudia la respuesta de las capas de hielo a un clima más cálido.

Esto no es un buen augurio para la civilización humana, que habita densamente las costas. “Ahí es donde la civilización ha construido gran parte de su infraestructura”, dijo DeConto. “Somos una especie que gravitó hacia la costa”.

Calor plioceno

Los niveles de CO2 de la Tierra siempre han fluctuado naturalmente. Los humanos no existieron (y no existirían durante millones de años) durante el Plioceno, aunque nuestros antepasados ​​primates hirsutos sí lo fueron en ese momento.

Entonces, ¿qué explica los altos niveles de CO2 del Plioceno (400 ppm) sin un mundo de automóviles que consumen mucho combustible y centrales eléctricas de carbón? La respuesta está en el tiempo profundo.

Mucho antes del Plioceno, los niveles de CO2 eran extremadamente elevados durante la era de los dinosaurios (que terminó hace 65 millones de años), quizás en algunos. Enormes emisiones de CO2, provenientes del vulcanismo incesante y extremo, calentaron la Tierra y permitieron a los dinosaurios vagar por una Antártica bochornosa. Pero a lo largo de millones de años, los procesos naturales de la Tierra (específicamente el lento, triturador, pero potente, denominado “el termostato de roca”) redujeron gradualmente los niveles de CO2 a unas 400 ppm durante el Plioceno. (Sabemos esto porque hay formas indirectas de medir los niveles de CO2 de la Tierra desde hace millones de años, incluida la composición química del plancton muerto hace mucho tiempo y la evidencia almacenada en las células respiratorias, o estomas, de plantas antiguas. )

“Estamos de camino al Plioceno”.

Después del Plioceno, la Tierra continuó extrayendo CO2 del aire, estableciendo finalmente los niveles de CO2 durante las edades de hielo más recientes, cuando los mamuts, mastodontes y perezosos gigantes dominaban una tierra más fría y finalmente aparecieron los humanos. Pero la humanidad, al desenterrar y quemar rápidamente combustibles fósiles, ha devuelto rápidamente el CO2 a los niveles del Plioceno.

“Nosotros, en 150 años, hemos revertido por completo todo lo que el ‘termostato de roca’ ha hecho en los últimos 3 millones de años”, explicó Brigham-Grette. “La transición de un Ártico cálido a uno frío que tiene capas de hielo tomó un millón de años. Saldremos de eso en menos de 150 años”.

De hecho, el Ártico ha cambiado drásticamente en los últimos 40 años. . Groenlandia se está derritiendo.

La humanidad, afortunadamente, todavía tiene la capacidad de estabilizar las temperaturas de la Tierra este siglo a niveles que desearían tormentas más extremas, devastación de corales, calor castigador y más. Pero, a partir de ahora, estamos en una trayectoria hacia los climas de hace 3 millones de años. (Y en algunos aspectos, en particular el CO2 atmosférico, ya estamos allí).

“Estamos en camino hacia el Plioceno”, dijo Brigham-Grette.

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